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El resurgimiento de Hot Springs, Arkansas, una ciudad con futuro

14 noviembre, 2018
Por: Pedro Maal / fotografías: Leonardo Dávalos

Las ciudades tienen ciclos, como los humanos. Muchas tienen una era dorada, seguida de una depresión y pocas tienen la suerte de reinventarse y renacer. Este es el caso de Hot Springs, Arkansas.

Localizada a una hora al oeste de Little Rock, la ciudad de Hot Springs está ubicada en el Parque Nacional de Hot Springs. Este es el más antiguo y más pequeño Parque Nacional de los Estados Unidos. En 1832 el Congreso la estableció como el primer área protegida federalmente para preservar los 47 manantiales naturales de agua caliente que surgen de la montaña y en 1921 se le cambió el nombre a Hot Springs National Park.

Su popularidad comenzó a finales del siglo XIX, cuando se le conocía como “The American Spa” y sus baños termales eran la terapia preferida de la época. En la primera década del siglo XX en plena avenida principal de la ciudad se construyeron las casas de baño “Bathhouses” configurando el Bathhouse Row, y en los edificios aledaños se instalaron los consultorios de los médicos, ya que los baños termales eran parte de un tratamiento médico.

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Vista de Hot Springs desde la montaña

Así comenzó la era dorada de Hot Springs, y durante los años 40, 50 y parte de los 60, a la actividad de los baños termales se le sumó el juego ilegal de casino, que se convirtió en una gran fuente de ingresos para la ciudad. Al Capone y Lucky Luciano eran visitantes habituales y notorios de Hot Springs, tanto que en el Arlington Hotel aún existe la suite Al Capone, supuestamente con los pasadizos ocultos que el famoso gangster utilizaba para escapar cuando habían redadas de la policía.

En 1967 el gobernador Winthrop Rockefeller cerró definitivamente los casinos y esto dio comienzo a la caída económica vertiginosa de Hot Springs. Sumado a la falta de interés del público en las antiguas terapias de las aguas termales, motivada por los nuevos descubrimientos en medicina. Y así fue como la ciudad paulatinamente se fue desvaneciendo del mapa como destino turístico.

Sin embargo en nuestra reciente visita a Hot Springs, pudimos presenciar el resurgimiento que está experimentando esta ciudad. Una dinámica y creciente energía se le está inyectando con interesantes nuevos proyectos, en los que se aprovecha la rica historia del lugar con propuestas contemporáneas que ya han comenzado a devolverle al área el lugar que se merece dentro de los destinos turísticos de la región y el país.

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El Medical Arts Building y el Hotel Arlington

Actualmente Hot Springs es una ciudad llena de oportunidades, existen numerosas construcciones históricas, tales como los espléndidos bathhouses, ó el bellísimo edificio Art Noveau, Medical Arts Building (famoso por haber sido utilizado en la serie de televisión de los años 60 “Superman” como la sede del célebre Daily Planet donde trabaja el reportero Clark Kent), las cuales se encuentran disponibles para la venta y listas para ser renovadas, preservando su estilo y devolviéndoles su esplendor. El Arlington Hotel, el más grande y lujoso de los hoteles de la ciudad fue vendido recientemente a un grupo hotelero, y ya se encuentra en planes de ser completamente renovado para modernizarlo, equiparlo como se merece, y regresarle su antigua gloria. Además de este gran proyecto hotelero, existen en la actualidad propuestas muy interesantes que por los momentos parecieran lucir como proyectos aislados, pero que dan señales inequívocas del rumbo hacia adonde se dirige esta ciudad. Aquí les compartimos cinco de estos proyectos:

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Superior BathHouse Brewery

1. Superior Bathhouse Brewery

Este es el primer emprendimiento privado que se realiza en una propiedad del Hot Springs National Park, en el edificio histórico Superior Bathhouse (1916) localizado en el famoso Bathhouse Row.

Bathhouse Row es una serie de ocho edificios construidos entre 1912 y 1923 en Central Avenue en el centro de la ciudad, sobre terrenos del parque nacional, al pie de la montaña donde surgen las aguas termales. Eran las casas de baño que ofrecían los tratamientos de aguas termales. Actualmente solo dos de ellas continúan ofrececiendo servicios de aguas termales: Buckstaff Bathhouse y Quapaw Bathhouse. El Fordyce Bathhouse, que era el más grande y lujoso, fue reconstruido completamente a su época original para funcionar como sede del museo y centro de visitantes del parque. Ozark Bathhouse es actualmente un centro cultural, Lamar Bathhouse sirve de sede a las oficinas del parque y de la tienda. El Hale Bathhouse, el más antiguo y el Maurice Bathhouse, que competía en su época con el Fordyce Bathhouse en lujo y esplendor, se encuentran desocupados, esperando a ser reinventados por algún grupo creativo que decida tomar la iniciativa.

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BathHouse Row

La fábrica de cerveza Superior Bathhouse Brewery es el proyecto de Rose Schweikhart, una artista de música clásica, que un buen día se mudó a Hot Springs en 2011 para reinventar su vida. Le tomó dos años de negociaciones con el Parque Nacional para poder iniciar su proyecto de cervezas artesanales aprovechando las aguas termales del parque dentro de este edificio abandonado donde funcionó el bathhouse. En 2013 comenzó la construcción de la que actualmente es la única cervecería que opera dentro de un parque nacional de los Estados Unidos, y la única del mundo que utiliza aguas termales. Como resultado se enorgullece en producir unas fantásticas cervezas artesanales de varios estilos y colores, además de ofrecer en un establecimiento muy particular, un menú de comida saludable bien interesante.

 

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The Waters Hotel

2. The Waters Hotel

En un edificio, originalmente construido en 1913 como edificio de oficinas médicas con el nombre de Thompson Building en frente al Bathhouse Row, se encuentra este nuevo hotel con 62 habitaciones. En 2015 se comenzó la renovación del edificio por parte de los arquitectos locales Bob Kempes y Anthony Taylor, quienes devolvieron la bella edificación a su esplendor original, naturalmente adecuándola y equipando al hotel con todo lo necesario de un establecimiento moderno. Un especial trabajo se tuvo en rescatar y restaurar los pisos de mármol y cerámica así como los trabajos de herrería y de ebanistería. En 2017 abrió sus puertas The Waters Hotel, como un tributo al pasado con las amenidades contemporáneas y la infaltable hospitalidad sureña.

 

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The Avenue Restaurant (foto: The Avenue)

3. The Avenue Restaurant

Localizado en la planta baja del Hotel The Waters, este restaurante bajo la batuta del Chef Casey Copeland es lo más sorprendente de toda la ciudad de Hot Springs. Es algo que no esperas encontrar aquí. Adelantado al progreso de la ciudad, el Chef Copeland ofrece en The Avenue, una comida de autor realizada con ingredientes locales, con una combinación de sabores y una presentación digna de cualquier gran restaurante de gran ciudad. Es definitivamente el abanderado culinario de Hot Springs. Nosotros degustamos en nuestro almuerzo: una sopa fría de zanahoria con puré de coliflor con infusión de naranja, nueces acarameladas y aceite de cilantro. Seguido de un salmón ahumado acompañado con tomates cherry glaseados en soya y tiras de calabacín con jengibre. Un helado de frambuesas y leche de coco con granola y curry, vino a corroborar el altísimo nivel gastronómico del local. Un poco simple la decoración comparada con el nivel de la comida, pero eso es algo que se puede solucionar rápidamente.

 

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The Savory Pantry

4. The Savory pantry

Es el local que pertenece a Keeley Ardman DeSalvo, la misma propietaria del vecino The Pancake Shop, un restaurante clásico americano que solo abre para el desayuno. The Savory Pantry es una boutique de especialidades gastronómicas artesanales, muy bien seleccionadas de diversas partes del mundo. Tiene desde pastas italianas hasta mermeladas de Arkansas. Chocolates, harinas, confituras, galletas, infusiones y café. Un poco de todo lo producido artesanalmente, especialmente productos que provienen de Arkansas y de los estados vecinos. Muy alineado con la tendencia de comprar local y artesanal.

 

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Kollective Coffee + Tea (foto Kollective coffee)

5. Kollective Coffee & Tea

Son el perfecto ejemplo de las nuevas cafeterías que están apareciendo en todo los Estados Unidos, llamadas la tercera ola del café. Kollective Coffee & Tea es muy al estilo de cafeterías europeas en donde el café se sirve en taza y se toma en el local sin ninguna prisa. Un espacio para compartir con otros, detenerse y disfrutar de un buen café o una exquisita infusión, acompañada de un pastel o sándwich artesanal, todo naturalmente con ingredientes orgánicos. Decorado con madera reciclada, tiene los clásicos pizarrones con el menú, arte local en las paredes y sillones para relajarse. Además el café siempre tiene gran afluencia de gente interesante, multicultural y cosmopolita, lo que es un muy buen indicativo de que esta ciudad está cambiando para bien.

 

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Garvan Woodland Gardens

6. Garvan Woodland Gardens

Estos espectaculares jardines se encuentra en una península del vecino Lake Hamilton, en las afueras de la ciudad. Es uno de los jardines botánicos más bellos que te puedas imaginar. Son la creación de Verna Cook Garvan, quien recibió los terrenos en herencia de su padre en 1934. Originalmente los terrenos estaban destinados para explotar madera, pero la señora Garvan decidió dedicarlos para su pasión, la jardinería. Luego de unos años de estar trabajando los jardines por su cuenta, sintió la necesidad de buscar ayuda en la Facultad de Arquitectura de la Universidad de Arkansas, y desde el año 1985 son ellos los encargados de proteger, mantener y administrar los jardines. Con la ayuda de los mejores profesionales de paisajismo y arquitectura, Garvan Woodland Gardens convirtieron en realidad el sueño de su creadora, dotar a esta zona de Arkansas de un maravilloso espacio donde los visitantes puedan disfrutar de la belleza de la naturaleza en todas las estaciones. Un verdadero santuario natural. Aunque los jardines cuentan con varias construcciones arquitectónicas, existe una que destaca sobre todas, la monumental Capilla Anthony, una espectacular y edificación realizada en madera y localizada en medio de un bosque, diseñada por los arquitectos Maurice Jennings y David McKee.

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Anthony Chapel